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Nonostante il Sudafrica abbia una media di più di 2.500 ore di sole all’anno, l’energia solare genera meno dell’1% della sua elettricità. Al contrario, il Regno Unito produce il 4% della sua elettricità dal solare, con molto meno sole. Il supermercato sudafricano Shoprite vede un’opportunità mancata. La catena è il più grande rivenditore di alimentari del continente, con 140.000 dipendenti e più di 2.000 negozi in 14 paesi. Vuole che l’energia rinnovabile alimenti un quarto delle sue operazioni nei prossimi cinque anni.

Shoprite vanta già un totale di più di 480.000 piedi quadrati di pannelli solari in cima ai suoi 21 centri di distribuzione e negozi in Sudafrica e Namibia , un’area equivalente a circa otto campi da calcio. Questi generano abbastanza energia solare da alimentare 1.100 famiglie per un anno, ma con ogni negozio e centro di distribuzione che richiede la refrigerazione 24 ore al giorno, questo rappresenta meno dell’1% dell’uso complessivo di energia del gruppo. Il Basson Distribution Center di Shoprite, alla periferia di Città del Capo, ha pannelli solari sul tetto che coprono un’area equivalente a un campo da calcio. Potrebbe non sembrare molto, ma è abbastanza per risparmiare denaro, secondo Sanjeev Raghubir, Group Sustainability Manager dello Shoprite Group.

“La bolletta dell’elettricità per l’intera azienda è dell’ordine di 2,5 miliardi di Rand (167 milioni di dollari) … L’1% di un numero così grande è ancora abbastanza significativo”, dice Raghubir alla CNN.

Adesso andiamo a parlare di come la tecnologia solare potrebbe aiutare a distribuire i vaccini anti Covid-19 in Africa …..Per raggiungere il suo obiettivo del 25% di energia rinnovabile, l’azienda ha annunciato a marzo ,che stava lavorando con un partner (il cui nome non vuole rivelare per motivi commerciali) per costruire e commissionare impianti eolici e solari su larga scala, che genereranno elettricità che sarà poi trasportata attraverso la rete nazionale. Accelererà anche la diffusione dei pannelli solari sui tetti ed esplorerà le opportunità di costruire impianti solari in altri paesi.

Invece parliamo del fattore spostarsi fuori dalla rete…. Shoprite non è l’unica azienda con una base in Sudafrica che cerca di sviluppare le sue capacità off-grid. Nel 2018, Siemens ha iniziato a costruire una mini-rete solare nella sua sede centrale di Johannesburg per contribuire a ridurre la sua dipendenza dalla rete nazionale, e l’anno scorso, un impianto di assemblaggio Ford a Pretoria ha installato pannelli solari che sono destinati a fornire un terzo della sua potenza.

Inoltre in alcuni paesi africani la fornitura della rete nazionale può essere irregolare. I sudafricani sono abituati a frequenti interruzioni di corrente; quando la società elettrica statale fatica a soddisfare la domanda di elettricità, attiva un sistema di interruzioni programmate noto come “load-shedding” per evitare un blackout in tutto il paese. L’anno scorso, il paese ha sperimentato quasi 860 ore di interruzioni. Si pensa che questo abbia accelerato gli investimenti privati nelle energie rinnovabili. La distribuzione di mini-reti può essere una buona soluzione, spiega Patrick Touni, capo della politica e della strategia regionale di GOGLA, un’associazione globale per l’industria dell’energia solare off-grid. Il sole è una risorsa abbondante in tutta l’Africa e la tecnologia solare è diventata “sostenibile, affidabile e conveniente rispetto alla rete”, dice. Per questo più della metà dei camion di consegna di Shoprite sono dotati di pannelli solari per aiutare la refrigerazione.

Investire nelle energie rinnovabili non significa solo risparmiare denaro. “Il cambiamento climatico è probabilmente la più grande minaccia che abbiamo come azienda e società”, dice Raghubir, aggiungendo che avrà un impatto sulla capacità dell’azienda di procurarsi, lavorare, trasportare e vendere i prodotti, oltre a influenzare le comunità in cui opera.

Shoprite ha anche agito per rendere la sua flotta di veicoli di consegna più verde. Poiché circa l’85% dell’elettricità della nazione è generata dal carbone, l’introduzione di veicoli elettrici non è necessariamente una soluzione, dice Raghubir. Invece, l’azienda ha installato pannelli solari su più della metà della sua flotta di 1.200 camion refrigerati. Questi permettono agli autisti di spegnere il motore nei luoghi di consegna, ai posti di frontiera o quando sono bloccati nel traffico, mantenendo i frigoriferi in funzione. Raghubir è fiducioso che gli sforzi di Shoprite verso l’efficienza energetica beneficeranno sia l’azienda che i consumatori. “L’unico modo in cui puoi essere conveniente è se sei efficiente”, dice, “e l’efficienza e la responsabilità ambientale sono migliori amici. Più efficiente è la tua operazione, meno energia usi, meno acqua usi, meno rifiuti produci”.